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El cierzo

26/04/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (2,214)

Desde que se generalizó el uso de Internet en las computadoras (y ahora dispositivos móviles), han habido diversas iniciativas para tratar de vincular las enormes potencialidades de la tecnología digital con los múltiples significados de la cultura tradicional, ya sea de élites o popular. Las primeras iniciativas se concretaron en enormes bibliotecas digitales como el Proyecto Gutenberg (www.gutenberg.org) o la Miguel de Cervantes (www.cervantesvirtual.com) que todavía existen y se han convertido en una alternativa muy importante para la difusión de los libros electrónicos en la red.

Entre las iniciativas más recientes está el Proyecto The Global Hamlet, fundada en Roma apenas el año pasado por el escritor y editor Simone Barillari. Su objetivo central es realizar y promover proyectos innovadores que vinculen a la literatura con Internet y que tengan una vocación global.

El primer proyecto – que le da el nombre a la organización – es una traducción colectiva de Hamlet en la que lectores de todo el mundo, con la guía de editores expertos, van a construir –verso por verso- traducciones en varias lenguas de la tragedia clásica de Shakespeare. Los promotores de esta aventura intelectual colectiva la anuncian como “un experimento artístico sin precedentes que va a combinar en la web, las habilidades creativas, críticas y lingüísticas de todo el mundo. Un inspirado Shakespeare...

18/04/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (3,667)

Richard P. Feynman, uno de los mayores físicos del siglo pasado, escribió en sus célebres Lectures on Phyisics, una provocación: si sucediera una catástrofe y todo el conocimiento científico se destruyera, y sólo quedara una oración a partir de la cual hubiera que refundar todo, ¿cuál sería la que usted elegiría –con la mayor información en menos palabras- para transmitir a las siguientes generaciones?  El propio Feynman responde a su pregunta con la teoría atómica, la idea que todo lo que existe está hecho de átomos, que son pequeñas partículas en movimiento perpetuo. Esta idea, expresada en pocas palabras, contiene mucha información, afirmó el físico.   

Inspirados en Feynman, los editores de la revista Seed. Science is Culture  adaptaron un poco la especulación y preguntaron a varios científicos sobre la lección más importante –también en pocas palabras- para cambiar el pensamiento de las nuevas generaciones. Las respuestas fueron:

 

Para Paul R. Ehrlich, biólogo de la Universidad de Stanford, la lección es que tenemos que armonizar  nuestras acciones humanas – sociales, políticas y económicas – con el complejo sistema de la biósfera de la cual dependemos y hasta ahora no hemos podido hacerlo.

Carl Folke, de la Universidad de Estocolmo, plantea una idea similar. Opina que los humanos tenemos la tendencia de creer en la ilusión de que nuestra economía es el centro del...

03/04/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (20,756)

Ella nunca supo que contribuiría a salvar miles de vidas. Su nombre no forma parte de  ningún listado de mujeres célebres, pero sus siglas HeLa son muy conocidas entre los científicos de la genética y la medicina.  Algunos la han llamado “la inmortal Henrietta” porque sigue viviendo - a pesar de haber fallecido en 1951 – y contribuyendo a mejorar la vida de muchas personas en todo el mundo. Henrietta nació en Virginia en una familia de antiguos esclavos. Fue una campesina recolectora de tabaco, analfabeta y de raza negra. Vivió y murió pobre pero su herencia ha sido determinante para el desarrollo de muchas vacunas, medicamentos y terapias médicas en los últimos 50 años. Ahora, su legado está envuelto en una controversia ético-médica que pudiera provocar nuevas prácticas y regulaciones éticas en el uso público de datos muy personales. 

La fascinante historia de Henrietta Lacks empezó, paradójicamente,  con su muerte a los 31 años.  Falleció de un cáncer de útero en uno de los pocos hospitales en Maryland que atendían negros en ese tiempo. Posiblemente por esa razón, el médico que la atendió decidió extraer y aislar las células de Henrietta para usarlas en sus investigaciones. Ese grupo de células ha hecho una enorme contribución a la historia de la humanidad porque han sido la base para el desarrollo de la vacuna de la polio, el tratamiento en contra del cáncer de cuello de útero, ciertos avances en la comprensión del virus del Sida y se siguen usando para nuevos...

15/03/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (4,541)

Se acercan las vacaciones de primavera y es tiempo de viajar, por lo menos con la imaginación. La revista Intelligent Life, del grupo editorial que publica The Economist es una de las mejores opciones para disfrutar inteligentemente de la vida. La versión impresa es bimensual y circula en las principales ciudades de Europa;  tiene una versión en Internet con una selección de textos que se llama More Intelligent Life (http://moreintelligentlife.com/) y una excelente aplicación para iPad que se puede conseguirse gratuitamente en la App Store.   

Los contenidos de Intelligent Life están organizados con un tema central (en la entrega de marzo-abril de 2013 es un amplia entrevista perfil con Gustavo Dudamel, el director de orquesta venezolano) y cinco secciones fijas: “esta temporada”, “inteligencia”, “cultura”, “estilo” y “lugares”.  

En “lugares” hay una pequeña sección llamada “Seven Wonders” en las que una personalidad destacada en el mundo de la ciencia o la cultura enlista sus siete maravillas del mundo actual: una ciudad, un escenario, una playa, un viaje, una obra de arte, un edificio y un hotel. En los últimos siete números han entrevistado a Tom Stuart-Smith (artista inglés, especializado en el diseño de jardines); David Gentleman (artista y diseñador inglés ); Frances Ashcroft (científica inglesa, experta en los límites del esfuerzo humano); Yotam Ottolenghi (chef israelí); Chris Blackwell (empresario...

08/03/2013 | Enlace permanente | 1 Comentarios | Lecturas (5,866)

No hay ninguna duda: volar en avión tiene un costo para el medio ambiente. Un vuelo redondo de Guadalajara a Los Ángeles (aproximadamente 4 mil kilómetros) provoca un efecto de calentamiento global equivalente a unas 1.3 toneladas de dióxido de carbono por persona en clase turista. En 2008 la Unión Europea incluyó a la aviación dentro de su programa de monitoreo y control de emisiones “con efecto invernadero”. La lógica es sencilla e impecable: Los viajes en avión provocan un deterioro del medio ambiente, por tanto las compañías aéreas tienen que pagar un impuesto que contribuya a restituir el daño ambiental. Y la UE estableció un sistema de cuotas compensatorias para todos los vuelos que salgan o lleguen de Europa. Este impuesto ambiental se va a aplicar a partir de septiembre de este año en el caso que las aerolíneas superen un máximo establecido de emisiones de dióxido de carbono. Se calcula que este impuesto costaría a las empresas de transporte aéreo estadounidenses poco más de 3 mil millones de dólares entre 2012 y 2020. Las aerolíneas intentaron defenderse alegando que la Unión Europea no tenía derecho a gravar vuelos intercontinentales que viajaban por el espacio aéreo internacional, pero un tribunal europeo desechó su inconformidad. Todo parecía indicar que no había vuelta atrás, pero en otoño del 2012, el gobierno de Estados Unidos promulgó una ley que prohíbe a las compañías aéreas de ese país participar en el sistema europeo porque consideran que serían...

28/02/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (10,529)

 

Las probabilidades eran muy bajas, pero sucedió. No hay ninguna razón para pensar que no puede volver a ocurrir dentro de unos días, en 100 años o en cinco mil. Estoy hablando del evento del pasado 15 de febrero, en que coincidieron el choque de un meteorito con la Tierra —que causó más de mil heridos en Rusia— y el paso muy cerca de nuestro planeta de un asteroide, conocido como 2012 DA14.

Días después y ante el recuerdo de los dinosaurios, las preguntas chocan en la mente: ¿Qué fue realmente lo que sucedió? ¿Hay algún tipo de relación entre el asteroide y el meteorito? ¿Cuándo será la próxima vez? ¿Qué estamos haciendo para prevenir un evento que pudiera llegar a ser catastrófico para todos los humanos y las especies mayores sobre la Tierra?    

Lo primero que hay que decir es que el meteorito y el asteroide no tienen relación en términos astrofísicos. No se trata de una “temporada” de mayor atracción de cuerpos celestes a la Tierra. Tampoco es que el meteorito se haya desprendido del asteroide. La NASA informó que sus órbitas tenían trayectorias distintas; el meteorito de norte a sur y el asteroide en dirección opuesta. Sin embargo, desde nuestro punto de vista terrícola, los dos objetos están relacionados porque representan eventuales amenazas a nuestra integridad física planetaria.

La atracción que la Tierra...

15/02/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (7,654)

“Empecé con cannabis. Un amigo de Topanga Canyon, en donde viví una temporada me ofreció un toque. Después de dos chupadas todo lo que me estaba pasando se transformó. Miré mi mano y me pareció que llenaba todo mi campo visual haciéndose cada vez más grande y más grande al mismo tiempo que se alejaba de mí. (...) Mi primera experiencia fue marcada por una combinación de lo neurológico con lo divino.  En la costa oeste en los primeros años de los 60, el LSD era muy accesible, por lo que también experimenté con el ácido, pero mis amigos me dijeron que “si realmente quería tener una experiencia trascendental probara con el Artane”. Me sorprendió un poco porque sabía que el Artane, un producto sintético derivado de la Belladona, se usaba en pequeñas dosis en el tratamiento de la enfermedad de Parkinson  y esa planta podría producir delirio si se consumía en grandes cantidades. Pero me preguntaba si el delirio podía ser divertido o informativo.  ¿Podría estar uno en condición de observar el funcionamiento de la propia mente  para apreciar sus maravillas? “Adelante”, me dijeron mis amigos, “sólo toma 20 pastillas y estarás en control parcial de ti mismo”.

El párrafo anterior no fue escrito por un joven inmaduro a la caza de nuevas experiencias, ni por un artista buscando la inspiración con estímulos externos, sino por un médico residente mientras cursaba la especialidad en neurología en Los...

01/02/2013 | Enlace permanente | 1 Comentarios | Lecturas (8,948)

La imaginación de los escritores ha servido de inspiración a los inventores para  crear productos innovadores que posteriormente se incorporan en la vida cotidiana. Es muy conocido el caso de las novelas de ciencia ficción de Julio Verne que han motivado la invención de productos de uso generalizado en la actualidad. El sitio de la fundación Smithsoniana publicó un texto con diez inventos que tuvieron su origen en la literatura de ficción.

El primer submarino, llamado “el Argonauta”, con tanques, compartimiento y periscopio para el conductor fue inventado y construido por Simon Lake en 1898. Su creador dijo que se inspiró en “el Nautilus” de Las veinte mil leguas de viaje submarino, la célebre novela de Julio Verne publicada en 1870.

El helicóptero también fue inspirado por la obra de Verne, en este caso Robor, el conquistador, novela publicada en 1886. El constructor del  primer helicóptero moderno (el VS 300 en 1939), Igor Sikorsky reconoció que de joven leyó esta novela y empezó a pensar en su diseño.  

En 1926 se lanzó el primer cohete impulsado por combustible líquido. Robert H. Goddard, su inventor dijo haberse inspirado en la lectura de La guerra de los mundos de H. G. Wells, publicada por capítulos en un periódico de 1898. 

El uso de la fuerza atómica para conseguir la paz mundial fue imaginado por H. G. Wells en su novela The world set free de...

24/01/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (4,596)

 

Al igual que muchos de nosotros, los escritores Paul Auster y J. M. Coetzee se sienten culpables cuando “pierden el tiempo” una tarde de domingo que la pasan viendo deportes por televisión en vez de estar leyendo “uno de los muchos libros que se apilan sobre la mesa”. Esta confesión de ambos dio pié a que conversaran sobre deportes (entre otros temas) en varias de las cartas que intercambiaron los escritores y que fueron publicadas recientemente con el título Aquí y ahora. Cartas 2008-2011 (en español en forma conjunta por Anagrama – la editorial de Auster y Mondadori, la de Coetzee).

 

El libro recoge la correspondencia entre Paul Auster (1947, Nueva Jersey) y J. M. Coetzee (1940, Sudáfrica) del 14 de julio del 2008 al 29 de agosto del 2011. Auster es uno de los mayores novelistas estadounidenses en la actualidad. Ha vivido casi toda su vida en la zona de Nueva York y en sus novelas y guiones de cine retrata a personajes entrañables de esa gran ciudad como el músico interpretado por Harvey Keitel en Lulu on the Bridge, una peli de 1998. No es gratuito que La trilogía de Nueva York, compuesta por tres novelas Ciudad de cristal, Fantasmas y La habitación cerrada, sea una de sus obras más reconocidas. Por su parte, J. M. Coetzee ha vivido en Sudáfrica, Estados...

17/01/2013 | Enlace permanente | 0 Comentarios | Lecturas (3,169)

 

Unas horas antes de que finalizara el año 2012, falleció a los 103 años Rita Levi-Montalcini, bióloga y neuróloga italiana, ganadora del premio Nobel en 1986. Nacida mujer y judía en tiempos poco propicios para lo uno y lo otro, libró y ganó varias batallas en su vida para defender su trabajo, sus ideas y su proyecto de vida. Valga este breve texto como un homenaje a esta mujer inteligente y guerrera, quien ya ocupa un lugar importante en el panteón de las mujeres científicas junto a Hypatia de Alejandría, Marie Curie y otras más.    

 

 

Rita nació con Paola, su hermana gemela, en Turín en 1909, en una culta familia de origen sefardita. Fue educada con la moral victoriana de su tiempo para que fuera una típica esposa y madre judía, pero la rebelde Rita se opuso y a los 20 años ganó su primera batalla: entró a estudiar medicina en la Universidad de Turín. Después de graduarse como cirujana, cursó durante tres años la entonces poco común especialidad en neurología y psiquiatría. Al egresar laboró como investigadora en la fisiología de los tejidos neuronales, hasta que en 1936 Mussolini promulgó varias leyes que restringieron el trabajo científico para quienes no eran de la raza aria italiana. La persecución a los judíos se hizo más manifiesta y la familia Levi-Montalcini se refugió en Florencia, donde Rita entró en contacto con los partisanos. Estuvieron escondidos,...

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